30 años de consolas

En octubre de 1977 se puso a la venta bajo el nombre Atari VCS (Video Computer System) y al módico precio de $199 una de las primeras consolas con cartuchos de videojuegos de la historia. De manera estricta, la primera fue la Fairchild Channel F., pero la que popularizó los videojuegos es la que nos ocupa hoy. Hasta entonces, las pocas videoconsolas existentes sólo traían un juego grabado en su ROM y el hecho de sacar nuevos títulos en nuevo hardware (los cartuchos) suponía todo un reto para la época.

El proyecto Stella – en honor a la bicicleta de uno de los ingenieros – supuso una inversión inicial de 100 millones de dólares en desarrollo, unas pérdidas de 25 millones de dólares durante los dos primeros años y la dimisión del fundador de Atari, Nolan Bushnell, en 1978.

El milagro de la Navidad de 1979, en la que la Atari VCS fue el regalo estrella en Estados Unidos, y la adquisición en 1980 de la licencia de Taito para crear la versión casera del Space Invaders que triunfaba en las recreativas, dieron el empujón definitivo a las ventas de la que podemos considerar la primera videoconsola de la historia.

Algunos de los juegos – de entre 2 y 4 kB – que se recuerdan con nostalgia son Adventure, Boxeo, Superman, PacMan o Breakout, este último programado por Steve Jobs con la ayuda de Steve Wozniak (antes de fundar Apple Computer); aunque la consola también ostenta el dudoso honor de haber producido el peor videojuego de la historia: E.T. En plena fiebre del pequeño extraterrestre y con las Navidades muy próximas, Atari presionó a los programadores para que terminaran el juego cuanto antes y el resultado fue un fiasco bastante serio. Esto, junto con la crisis de los videojuegos de 1983, provocó la debacle de la consola, de hecho, dos millones y medio de cartuchos de este juego triturados y mezclados con cemento forman parte ahora del pavimento de la ciudad de Alamogordo (Nuevo México).

La Atari VCS, que había pasado a llamarse Atari 2600 en 1982 para distinguirla de los modelos posteriores de la marca, desapareció oficialmente del mercado en 1992 siendo por tanto la consola más duradera tras 15 años en venta. Con el desastre de E.T. Atari se declaró el quiebra y se dividió: la parte dedicada al hardware pasó a formar parte de Comodore. El último videojuego que se programó para la 2600 fue el Klax en 1990 aunque aún hay friquis que siguen programando para emuladores.

Atari VCS Atari VCS 2

En 1980, Atari movió los dos nterruptores de dificultad de la parte delantera (imagen de la izquierda) a la trasera (imagen de la derecha).

Atari VCS Darth Vader Atari VCS junior

En 1982, el modelo “Darth Vader” salía ya sin carcasa de madera (izquierda). En 1986, la versión de coste reducido (derecha) que la mayoría recordará, se llamó 2600 junior.

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